12 апреля 1961 г. Юрий Алексеевич Гагарин стал первым человеком в мировой истории, совершившим полёт в космическое пространство. Ракета-носитель «Восток» с кораблём «Восток-1», на борту которого находился Юрий Гагарин, была запущена с космодрома «Байконур», Казахстан. После 108 минут космического полёта Гагарин успешно приземлился в Саратовской обл. неподалёку от г. Энгельса. День полёта Гагарина в космос был объявлен праздником – Днём космонавтики.

Юрий Гагарин родился 9 марта 1934 г. в дер. Клушино Гжатского р-на Западной обл. РСФСР (ныне – Гагаринский р-н Смоленской обл.) в простой рабоче-крестьянской семье: отец – плотник, мать – доярка; русский. В годы войны их деревня была оккупирована немцами. Фашисты выгнали семью родителей из дома, и они выкопали и жили в землянке. Немецкие солдаты избивали отца и заставляли его работать. Незадолго до отступления фашисты угнали старшего брата Валентина и сестру Зою в Германию. Юрий видел, как матери бежали за машиной, увозившей детей, а немцы отгоняли их прикладами.

В 1949 г. Юрий поступил в Люберецкое ремесленное училище №10, которое окончил с отличием в июне 1951 г. по специальности формовщик-литейщик

В 1951-1955 г. Гагарин учился в Саратовском индустриальном техникуме, который окончил с отличием. В эти же годы занимался в аэроклубе ДОСААФ, выполнил 196 полётов.

В 1957 г. также с отличием Гагарин окончил 1-е военное авиационное училище лётчиков им. К.Е. Ворошилова в г. Чкалов (ныне – Оренбург). Затем два года служил в истребительном авиаполку ВВС Северного флота.

В марте 1960 г. Гагарин был зачислен в группу кандидатов в космонавты, которых отбирала особая группа специалистов Центрального военного научно-исследовательского авиационного госпиталя.

Психологи обратили внимание на следующие особенности характера Гагарина:

«Любит зрелища с активным действием, где превалирует героика, воля к победе, дух соревнования. В спортивных играх занимает место инициатора, вожака, капитана команды. Как правило, здесь играют роль его воля к победе, выносливость, целеустремлённость, ощущение коллектива. Любимое слово – «работать». На собраниях вносит дельные предложения. Постоянно уверен в себе, в своих силах. Тренировки переносит легко, работает результативно. Развит весьма гармонично. Чистосердечен. Чист душой и телом. Вежлив, тактичен, аккуратен до пунктуальности. Интеллектуальное развитие у Юры высокое. Прекрасная память. Выделяется среди товарищей широким объёмом активного внимания, сообразительностью, быстрой реакцией. Усидчив. Не стесняется отстаивать точку зрения, которую считает правильной».

Всего первый отряд космонавтов состоял из двадцати человек. По решению Королёва, кандидаты набирались среди военных лётчиков-истребителей, считавшего, что такие лётчики уже имеют опыт перегрузок, стрессовых ситуаций и перепадов давления. Требования к космонавтам: возраст 25-30 лет, рост не более 170 см (у Гагарина – 157 см), вес не более 70-72 кг и др.

Из двадцати претендентов отобрали шестерых, ими стали: Юрий Гагарин, Герман Титов, Григорий Нелюбов, Андриян Николаев, Павел Попович и Валерий Быковский. Тренировками космонавтов руководил знаменитый лётчик-испытатель Герой Советского Союза Марк Лазаревич Галлай. Когда кто-то занимал своё место в «шарике» корабля, Галлай говорил: «Поехали!», - и начиналось воспроизведение штатных и нештатных ситуаций полёта.

После сдачи выпускных экзаменов в январе 1961 г. приёмная комиссия записала в акте: «Рекомендуем следующую очерёдность использования космонавтов в полётах: Гагарин, Титов, Нелюбов, Николаев, Быковский, Попович».

25 января все члены группы были первыми зачислены на должности космонавтов. 23 марта 1961 г. командиром отряда был назначен Юрий Гагарин.

3 апреля 1961 г. Президиум ЦК КПСС принял решение о запуске человека в космос. 8 апреля Государственная комиссия по пуску космического корабля «Восток» утвердила первое в истории задание человеку на полёт в космос, подписанное Королёвым и Каманиным. По предложению комиссии, в полёт был допущен Юрий Гагарин, а Герман Титов был утверждён запасным космонавтом.

Корабль «Восток» стартовал 12 апреля в 9 час.07 мин. по московскому времени. Знаменитое гагаринское «Поехали!» запомнил весь мир. На орбите Юрий Гагарин сообщал о своих ощущениях, состоянии корабля и наблюдениях. Ему нравился вид Земли с космоса. На бортовом магнитофоне он записал: «Наблюдаю облака над Землёй, мелкие кучевые, и тени от них. Красиво, красота!.. Внимание. Вижу горизонт Земли. Очень такой красивый ореол. Сначала радуга от самой поверхности Земли и вниз. Такая радуга переходит. Очень красиво!».

Гагарин также провёл простейшие эксперименты: пил, ел, делал записи карандашом. «Положив» карандаш рядом с собой, он обнаружил, что тот начал уплывать и пришёл к выводу, что в космосе карандаши и другие предметы лучше привязывать. Спуск корабля происходил по баллистической траектории с 8-10-кратными перегрузками, к которым Гагарин был готов, сообщает newsli.ru. Сложнее было пережить психологические нагрузки – после входа в атмосферу загорелась обшивка (температура снаружи при спуске достигает 3-5 тысяч градусов), по стёклам иллюминаторов потекли струйки расплавленного металла, а сама кабина начала потрескивать.

На высоте 7 км в соответствии с планом полёта Гагарин катапультировался. Выполнив один оборот вокруг Земли, в 10:55:34 на 108-й минуте корабль завершил полёт.

За свой выдающийся подвиг Юрию Алексеевичу Гагарину было присвоено звание Героя Советского Союза, а также «Лётчик–космонавт СССР».

Первый космический полёт человека вызвал большой интерес во всём мире. Юрий Гагарин стал мировой знаменитостью. По приглашению зарубежных правительств и общественных организаций он посетил около 30 стран, был награждён многими орденами и медалями.

В последующие годы Юрий Гагарин вёл большую общественную работу, был депутатом Верховного Совета СССР, членом ЦК ВЛКСМ, руководил внештатным отделом космонавтики газеты «Красная звезда».  Гагарин окончил Военно-воздушную инженерную академию им. Жуковского, работал в Центре подготовки космонавтов, приложил немало усилий для осуществления лунных космических полётов и готовился к новому полёту в космос.

27 марта 1968 г. Юрий Гагарин, выполняя учебный полёт, трагически погиб в авиационной катастрофе.

Космический полёт Юрия Алексеевича Гагарина продемонстрировал передовой характер советской науки и техники, высокий уровень развития социалистической промышленности, обеспечив успешное совершение прорыва человека в космос.